В этой связи часто вспоминают кантианскую школу этики и школу утилитаризма, хотя, конечно, существуют и другие направления. Так, с точки зрения утилитаризма существует лишь один фундаментальный принцип, определяющий деяние как моральное, который можно в общем виде выразить следующими словами: «Поведение является моральным тогда, и только тогда, если оно не ведет к большему ухудшению положения кого-либо, чем могло бы быть при любом другом варианте поведения».
Кантианцы, напротив, говорят о противоречии фундаментальных постулатов этики принципу утилитаризма и как пример приводят категорический императив, одно из прочтений которого гласит: «Никогда не рассматривай другого как средство достижения твоих собственных целей». (Обе эти теории наряду с другими этическими концепциями более подробно рассматриваются в последующих лекциях.)
Принципы нормативной этики обычно используются для аргументации той или иной точки зрения по поводу специфических этических проблем: абортов, голода, конфликтов интересов, жестокого отношения к животным, расовой и половой дискриминации. В ряде случаев система этических взглядов в какой-либо области получает несколько неверное название «прикладная этика». Философский подход к изучению медицинской этики, этики инженеров, журналистов, адвокатов и этики бизнеса приводит к появлению отдельных областей знания, где общие этические принципы служат решению моральных проблем, характерных для определенной профессии. Эти же общие этические принципы применимы для решения вопросов, возникающих в межпрофессиональных сферах, т. е. в областях, и вовсе выходящих за границы профессиональной этики. Так, с помощью принципа справедливости можно выявить и разрешить проблемы налогообложения, системы медицинского страхования, экологической ответственности, уголовного наказания и дискриминации.
Аналогичным образом принцип правдивости применим в дискуссиях на тему секретности и обмана в сфере международных отношений, недобросовестной рекламы в сфере деловой этики, предвзятости публикаций в журналистике, сокрытия факта болезни от пациента в медицинской этике. Ясное описание условий, при которых правда должна быть сообщена, и условий, при которых допускается ее сокрытие, должно теоретически способствовать пониманию моральных обязательств в каждой из вышеупомянутых областей.
В дальнейшем изложении в ряде лекций затрагивается проблема поиска обоснования того или иного поведения в бизнесе наряду с обращением к положениям этики как науки. На практике редко встречается прямое применение норм для механического решения проблем. В действительности принципы не столько применяются, сколько уточняются, т. е. конкретизируются исходя из контекста реальной практической действительности.