Кохлберг полагает, что опыт «познавательной неустойчивости» — существенный элемент нравственного развития. Если человек удовлетворен определенным уровнем нравственной мотивации своих поступков, он остается на этой стадии. Однако если человек вступает в конфликт с вопросами нравственности и решение находится за пределами компетенции его уровня нравственной мотивации, эта познавательная неустойчивость открывает перед ним возможность подняться на более высокую ступень нравственного развития.
Кстати, Кохлберг и его коллеги обнаружили, что, поскольку люди прогрессируют от четвертой стадии к пятой и далее к шестой, они часто «отступают» к явной ориентации на самолюбование, характерной для второй стадии. Некоторые из них участвуют, как пишет американский ученый, в «противозаконных действиях в большей или меньшей степени преступного характера». Период «отступления» (например, второй год обучения в колледже) дает человеку возможность отделить себя от нравственных представлений своих родителей и на собственном опыте испытать принцип нравственной относительности. Обычно те, кто «отступает» на вторую стадию на третьем десятке жизни, продвигаются на пятую и шестую стадии.
Кажется очевидным, что чей-либо уровень познавательного нравственного развития будет иметь большое влияние на то, каким образом его основные взгляды на жизнь преобразуются в своеобразные нравственные ценности. Например, два человека могут разделять взгляды на жизнь, однако иметь глубоко различные нравственные ценности, поскольку один человек обосновывает нравственную мотивацию своих поступков, находясь на второй стадии, а другой — на шестой стадии. Кроме того, если люди, живя в своем обществе, повинуются властям ради властей, не основываясь в этом на своих этических ценностях, в будущем будет трудно повысить общий этический уровень этого общества.