Универсальная этика относится к нормам поведения, которые являются обязательными для всех людей независимо от их профессиональной принадлежности или социальных функций. Вообще говоря, не существует неизбежного конфликта между этикой ролевой и понятием обязательств универсальной этики. Однако когда случается такой конфликт, он создает серьезную этическую проблему для человека, принимающего решение. Так, например, журналисты обязаны показывать детали случившегося настолько объективно, насколько это возможно. Однако случается, когда само присутствие журналистов влияет на характер событий. Например, некоторые фотожурналисты заметили, что военный персонал низшего уровня в развивающихся странах с репрессивными режимами часто увеличивает интенсивность допросов пленных, когда на них наводится фотоаппарат, потому что следователь имеет зрителей и это позволят ему чувствовать себя сильным мужчиной. Как реагировать фотожурналисту на подобные ситуации? С одной стороны, на нем как на журналисте лежит профессиональная обязанность воспринимать сюжет так, как он есть. С другой — фотожурналист не может игнорировать всеобщий долг защищать человеческую жизнь.
Каким обязательствам — функционально-дифференцированному или универсальному — должен последовать принимающий этическое решение? Существенно, что некоторые фотожурналисты реагировали на ситуацию подобного рода зачехлением своих фотоаппаратов и уходом с места допроса.
Для лучшего понимания особенностей профессиональной этики рассмотрим подробнее одну из наиболее разработанных профессиональных этик — медицинскую этику, или, как еще ее иногда называют, деонтологию.