В переводе с греческого языка эвтаназия означает безболезненную смерть. В медицине данный термин означает умерщвление пациента ради его блага. Современные технические возможности в целом ряде случаев позволяют на протяжении многих месяцев поддерживать в вегетативном состоянии организм безнадежно больного, страдающего или необратимо потерявшего сознание человека. Это не только приводит к длительным мукам пациента, но и требует больших расходов и привлечения ресурсов, которые можно было бы использовать для возвращения к нормальной жизни многих других больных. Кроме того, проблема эвтаназии обостряется в связи с широким распространением методов трансплантации органов — чем дольше пациент находится в коматозном состоянии, тем меньше остается возможностей для использования его органов в операциях по пересадке.
В этих случаях в медицинской практике ряда стран, например в США, эвтаназия, проводимая с согласия пациента (если он успел оставить так называемое прижизненное завещание, находясь в сознании) или его родственников (доверенных лиц), получает все большее распространение. Один из основных моральных аргументов сторонников эвтаназии — утверждение права каждого человека самому распоряжаться своей жизнью.
Вместе с тем у эвтаназии есть много противников. Их аргументы можно свести к следующим: за время жизнеобеспечивающего лечения могут быть найдены новые медицинские средства, позволяющие исцелить больного; опасность злоупотреблений со стороны врачей в случае, если эвтаназия получит широкое распространение; применение эвтаназии подрывает веру в святость человеческой жизни и даже может
квалифицироваться как убийство.
Различают активную эвтаназию, когда врач предпринимает какие-либо действия по умерщвлению, например отключает аппаратуру, поддерживающую жизнедеятельность организма больного, и пассивную, когда врач не прибегает ни к каким мерам по спасению умирающего. В современных этических дискуссиях у пассивной эвтаназии сторонников больше.